El mercado de divisas, conocido como FOREX (Foreign Exchange), es un mercado que se caracteriza por el libre cambio de divisas, su objetivo principal es el de facilitar el comercio internacional y la inversión.

El mercado de divisas o FOREX (Foreign Exchange, intercambio de monedas extranjeras) es el espacio físico o virtual donde se fija el precio de cada moneda denominado tipo de cambio. Recordemos que el tipo de cambio es la relación entre el valor de una divisa y otra, es decir, nos indica cuantas monedas de una divisa se necesitan para obtener una unidad de otra.

El mercado de divisas es relativamente joven, comenzó a formarse en 1970 en el momento en que se estableció tipos de cambio flotante aboliendo el tipo fijo establecido en 1944 en Bretton Woods que tenía como base la onza de oro.

El mercado de divisas es único debido al volumen de transacciones, la liquidez extrema del mercado, el gran numero y variedad de los intervinientes en el mercado, su dispersión geográfica, el tiempo en que se opera (24 horas al día excepto los fines de semana), la variedad de factores que generan los tipos de cambio y el volumen de divisas que se negocia internacionalmente.

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Monitor en tiempo real del mercado de divisas

Los principales participantes del mercado cambiario son:

  • Bancos centrales: En su función como autoridad monetaria de cada país, intervienen para evitar fuertes fluctuaciones en el tipo de cambio haciendo uso de los instrumentos de política monetaria a su alcance.
  • Bancos comerciales: Realizan compra y venta de monedas en la administración de sus depósitos, facilitan el acceso de sus clientes a los mercados, ofrecen mecanismos de cobertura de tipo de cambio,…
  • Empresas: Acuden al mercado cambiario para comprar y vender divisas.
  • Casas de cambio: Permiten al público cambiar parte de su capital de una divisa a otra. Realizan transacciones en efectivo.

Los mercados FOREX se caracterizan, entre otras cualidades, por cuatro atributos:

  • Gran escala: Se reporta un gran número de operaciones de intercambio de monedas alrededor del mundo, configurándose el que es considerado el mayor mercado financiero a nivel global.
  • Variedad: Participan muchos tipos de actores, desde entidades internacionales hasta personas físicas que se acercan a una casa de cambio. Asimismo, se ofrece una alta gama de activos financieros: Forwards, opciones, entre otros.
  • Utilidad: Permite satisfacer la necesidad de los agentes por una moneda en particular. Esto es importante, por ejemplo, si las partes que han cerrado un contrato no se encuentran en el mismo país. En ese caso, normalmente el comprador deberá adquirir divisa extranjera.
  • Agilidad: Es fácil comunicar al demandante con el oferente. Las transacciones pueden realizarse por diversos medios como la ventanilla del banco o a través de una computadora.

Finalmente, mencionar que los instrumentos más comunes sujetos a negociación en los mercados de divisas son:

  • Operaciones al contado de divisas: Son compra-venta de divisas en las que el tiempo que transcurre no supera más de dos días hábiles.
  • Operaciones a plazo de divisas: Son operaciones de compraventa de divisas en las que la cantidad y el precio de las divisas se fijan en el momento de la contratación pero la entrega de las mismas se realiza en un momento fijado en el contrato. Las operaciones a plazo representan el 70% del total de las operaciones realizadas.
  • Derivados financieros: Son los siguientes: Swap de divisas (foreign Exchange swaps), Opción financiera de divisas (foreign Exchange options), Futuros a plazo (outright forward), Futuros de divisas (foreign Exchange futures) y Contratos no negociados de divisas (non deliverable fowards).

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